经济学人:比特币“过山车”式价格波动 引来投机而非投资

据英国《经济学人》报道,加密货币新闻网站CoinDesk在2010年7月18日发布比特币的价格走势图,当时比特币的价格可能是在0.09美元。到了2013年11月,比特币价格升至1124美元。在2017年夏天,比特币价格开始上涨,在12月超过19000

据英国《经济学人》报道,加密货币新闻网站CoinDesk在2010年7月18日发布比特币的价格走势图,当时 比特币 的价格可能是在0.09美元。到了2013年11月, 比特币 价格升至1124美元。在2017年夏天, 比特币 价格开始上涨,在12月超过19000美元;在2018年3月底又跌回落7,000美元以下,8月底徘徊在6,400美元至6,500美元之间(见图表)。这一现象让一些人暴富(100个账户拥有19%的 比特币 ),促使其他人快进捞钱,同时留下巨大损失的隐患。

比特币 从来就不是投机的对象。十年前,一位化名“中本聪”的人发表了一篇短文,简要阐述了他的 比特币 计划。在当时,这只是一个政治项目。 比特币 源自“密码朋克”运动,是一种将对政府和大公司的无政府主义式厌恶与技术乌托邦式信念结合在一起的理念——计算机和加密技术可以解放和保护人们。互联网的早期发展大多是由类似的想法所启发。

比特币 被比作是“计算机化”的现金或黄金,是Visa和PayPal等运营的网络支付系统的“反审查式”替代品。如果对中央权威的信任可以由对计算机代码和数学的信任所取代,用户就可以省去中间人,由顽固的个人主义者与顽固的个人主义者之间直接交易。

电子货币并不是一个新概念。在1982年发表的一篇论文中,计算机科学家David Chaum曾建议使用密码学来创造电子货币,而自上世纪90年代末以来,密码朋克就一直在研究这种想法。 中本聪 的发明之所以引人注目,是因为他找到了解决计算机货币最大问题之一的办法——如何在不依赖可信任的权威机构审查每笔交易的情况下,防止用户重复消费同一种数字货币

对于实物货币,这个问题基本上就解决了。一枚硬币或纸币在交易出去后,它主人就不能再使用它了。可是, 数字货币 是电脑上的一串信息,电脑是用来方便地传输和复制信息。 中本聪 解决这个问题的办法是将监管系统的工作交给用户。将 比特币 设计成一个永久不变的、记录使用货币交易,不断加长的列表——“ 区块链 ”。所有用户都有系统记录的副本,能发现有人试图重复使用同一个的 比特币 。

像银行这样的集中化机构能很容易地更新内部对客户每次交易时的记录。然而,由于 比特币 的去中心化特点,所有的交易都必须在网络上通知每个人,让他们够更新本地的 区块 链 副本。当两方想要进行交易时,会将交易意图通知其他人他们。这些意向的交易被用户子集(即“矿工”)汇总至 区块 里——这些“矿工”的的工作是维护记录并确保完整性。每个 区块 都通过一串加密链接连接到它的前个版本,这使得交易完成后几乎不可能改变记录。

为了防止恶意矿工破坏这个流程, 比特币 要求有一个“工作证明”的东西,即矿工通过竞相破解难以解决、而解决方案却易于检验的数学问题来证明承诺。只有每一次竞赛的获胜者才可以在链条上加一个 区块 。这个网络的目标是平均每10分钟产生一个 区块 。如果 区块 的增多速度超过10分钟,采矿的难度就会增加,让速度降下来。

所有这些计算都需要大量的电力,也就需要有大量的资金支持,因此,每一个新的 区块 都能给矿工带来回报,从2009年的50 比特币 开始,每四年减半。目前每一个区域有12.5 比特币 ,约合8万美元。这些 区块 的回报是整个系统里的唯一新 比特币 产生来源。 中本聪 认为,如果央行不会废除以印钞来让本国货币贬值的方法,就不为人们信任;因此,他将可能开采出的 比特币 数量严格限定在2100万个。

这些听起来可能很复杂,但这个 比特币 系统整体是可行的。 比特币 可以在两个软件的用户之间进行支付;尽管这种体验与现金交易不同,但它是一种合理的电子模拟方式。即便如此, 比特币 仍未能成为一种交易性货币,更不用说替代传统金融体系而兴盛开来——就如其意识形态支持者所希望的那样。

其中一个原因是依旧对用户不友好。所有参与者都必须下载专门的软件,让传统货币进出 比特币 生态系统非常繁琐。此外,没有一个中央权力机构,使 比特币 系统能够不受各种胁迫的企图,但也意味着出了问题,就没有人能解决它。

加密货币 观察人士和 加密货币 系统管理员David Gerard表示, 比特币 的最初想法是, 比特币 用户会“有自家银行”的感觉 ,自己保护资金安全。不过,实现起来要更难。如果你找不到你的 比特币 ——比如说,丢失了U盘或者不小心覆盖了硬盘——你就不可能恢复。对此,很多用户都将 比特币 存在交易所(让用户用普通货币购买易 加密货币 的企业)里。不过,许多交易所的经营不规范,都曾有遭黑客攻击的劣迹。一旦 比特币 被盗,也没有保险计划保全所有者。更没有任何现代消费者认为理应有的保护措施。 中本聪 的最初论文里骄傲地表示,有了 比特币 ,退款(当信用卡持有人对交易提出异议时使用)是不可能发生的。

还有一些结构性问题。单个交易 区块 的大小是固定的, 区块 链 网络实现平均每10分钟产生一个 区块 。在实际情况里,这将 比特币 的交易量限制在每秒7笔左右(Visa的支付网络每秒应对管理数万次)。因此,对 比特币 交易需求很高时,系统就会堵塞。用户不得不接受他们的交易可能延迟或根本无法不进行的情况,或者向矿工提供额外的费用作为优先支付的奖励。 中本聪 曾希望 比特币 的交易费不到一美分,但在2017年末最繁荣时期, 比特币 的交易费用曾一度达到55美元,此后降至约0.65美元。

比特币 的开发人员试过各种各样调整和变通方法来缓解交易拥堵情况。一项名为“SegWit”的项目在2017年8月首次推出扩容用于更多的交易。一项更庞大的提议,名为“闪电网络”,想将笨重的 区块 链 系统中的大量交易业务剥离出来,让用户直接相互交易,但经过几年的开发,仍然受到可靠性问题困扰。 加密货币 研究机构Diar最近的一项评估发现,随着闪电网络交易规模的扩大,成功完成交易的可能性越来越小。

不稳定、不安全以及时不时的网络拥堵都导致了货币贬值,因此 比特币 在经济灰色地带的表现最好。一种用途是在网上黑市上购买毒品和其它危险物品。在黑市上,买卖双方都准备忍受这些不利因素,因为他们想掩盖自己的行踪。拉夫堡大学金融经济学家阿利斯泰尔•米尔恩表示,这种方式帮助控制汇率的国家公民绕开限制。一些网络犯罪分子用 比特币 来索要赎金。

事实证明,除了少数例外,合法企业更为谨慎。摩根大通(JPMorgan)在2017年发布的一份报告发现,在前全球500强电商中,只有3家接受 比特币 ,低于前一年的5家。在那些停止 比特币 支付的企业中,有旅游网站Expedia和经营在线游戏Steam的商店Valve(该网站的理由是“高昂的费用和波动性”)。一家纽约的研究机构Chainalysis跟踪了17个不同的 比特币 商业支付处理器的数据,发现每月交易额在2017年9月达到4.11亿美元的峰值,到今年5月下降到6000万美元。

比特币 的波动性让它失去了作为货币的吸引力,却成为了狂热投机目标。技术咨询机构Post Oak Labs创始人Tim Swanson说道:“说实话,大多数人购买( 加密货币 )的原因是想价格上涨,而不是出于伟大的哲学原因。”

知名人士的谴责只会增加 比特币 的诱惑。美国富豪投资人沃伦•巴菲特称 比特币 为“老鼠药”。 比特币 粉丝不喜欢的金融机构摩根大通的老板杰米•戴蒙将 比特币 说为“诈骗”。高盛银行在7月发布的一份研究报告将 加密货币 描述为“一种狂热现象”,并得出一个结论: 加密货币 “获得的……关注远远超出了应有的范围”。不过,早在今年5月,高盛银行就曾以客户的需求为由,宣布有意设立一个 加密货币 交易部门。金融研究机构Autonomous Next估计,2017年有175家新成立 加密货币 基金,而去年仅为20家。

想成为赌客的人需要一个强壮的胃。 比特币 交易清淡,几乎没有受到监管,有关大规模价格操纵的传闻得到了交易所非常规交易模式的支持。德克萨斯大学奥斯汀分校的两名研究人员发表的一篇论文质疑,另一种 加密货币 泰达币(Tether)有可能是用来支撑 比特币 的价格。

各国政府开始注意到这一点。今年5月,韩国监管机构突袭了该国最大的 加密货币 交易所Upbit。同月,美国司法部开始对 比特币 价格操纵行为展开刑事调查。

官方的审查以及最近的价格下跌吓坏了许多投资者。高盛辩称, 比特币 仍然高估。不过,每个熊市都有牛市存在。风险投资家蒂姆•德雷珀通过投资科技企业发财。他预测,到2022年, 比特币 的价值将达到25万美元。

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